In Survival Mode Sobreviviendo

March 4, 2009 06:00 PM
 
 

Montones de heno seco todavía humeantes en la Western Sky Dairy al sur de Bakersfield, Calif., adonde el humo blanco se puede ver desde muy lejos.

Dos días luego de que un incendio espontáneo consumiera 1.500 toneladas de heno de su lechería, Mark Plantenga ha logrado volver a tomar las riendas y superar la calamidad. Es comienzos de febrero y él está intentando sobrevivir a un desastre aun mayor: la aguda caída del precio de la leche que muchos dicen será la causante de la quiebra del 10% de las lecherías de California.

A $9/cwt., el precio de la leche está llegando a sus límites históricos más bajos- y bien por debajo de los costos de producción de los Plantenga que están en los $14.50/cwt. A este sufrimiento se suman los altísimos precios del alimento para el ganado, los cuales representan hoy día el 60% de los ingresos.

"Siendo conservador se estima que muchas familias con lecherías de California estarán perdiendo 30¢ por cada galón producido y algunos aún mas,” dice William C. Van Dam, director ejecutivo de la Alliance of Western Milk Producers. "Esto, para muchas lecherías, puede significar pérdidas de miles de dólares por mes.”

Mientras que no se sabe hasta cuando durará esta lamentable situación, está claro que ser productor lechero en el "Golden State” no es para los que padecen problemas cardíacos.

"Sabíamos que se venía un bajón, pero no sabíamos cuan rápido o lento sería,” dice Plantenga. "Hasta el más fuerte puede caer luego de un largo bajón económico.”

Pero este productor de 32 años, que ordeña 5.000 vacas en sociedad con su padre y su cuñado, está aun aguantando. "Estamos utilizando el software Feed Watch,” nos dice Plantenga. "Nos ayuda a ajustar la cantidad de alimento que necesitamos como para no queden sobras al final del día.”

Este programa de computación del Valley Ag Software, provee información sobre costos e inventario, y trabaja en conjunto con Dairy Comp 305.

Otras medidas para bajar costos incluyen no utilizar más semen sexado y buscar alimentos alternativos. Plantenga descubrió que las cebollas de descarte funcionan bien para su plantel de vacas secas. Además él ha incrementado su tasa de rechazo de vacas. El promedio de producción por vaca en la Western Sky Dairy es de 78 lb. Si la producción de una vaca baja hasta las 50 lb./día, y la misma tiene varias lactancias, probablemente sea elegida para el rechazo.

Pero Plantenga no planea achicarse mucho más. "Nosotros siempre tratamos de manejarnos con lo justo” dice. "No queremos achicarnos demasiado porque si no después estaremos retrocediendo. Pensamos que esta depresión algún día terminará”.

Mas al norte en Fresno, Calif., Steve Shehadey dice que él y su familia están haciendo todo lo posible para minimizar las perdidas de sus dos lecherías Bar 20 las cuales combinadas ordeñan 8.000 vacas.

"Estamos perdiendo dinero simplemente alimentando las vacas” dice este productor de tercera generación.

A finales de diciembre, cuando los precios de la leche comenzaron su caída dramática, los empresarios lecheros se reunieron para revisar sus presupuestos. Bar 20 había recibido un precio combinado de la leche de $14.27/cwt. en noviembre del 2008.

Para diciembre el precio había caído a los $12.41/cwt. La caída continuó en enero, sumergiéndose hasta los $10.22/cwt. Se espera que los precios de febrero se hundan hasta los $9.29/cwt.

Para lidiar con esto, Shehadey ha reducido la mano de obra en cerca de un 8% del total de los 130 empleados para sus establecimientos lecheros y agrícolas. (Su familia es además un socio de la planta de procesamiento de Productores Lecheros en Fresno. Dentro de sus principales clientes se encuentran Costco y Target.) El esta ahora reenfocándose en la capacitación de los trabajadores que quedan "para estar seguro que éstos están haciendo las cosas correctamente”, dice Shehadey.

Las lecherías Bar 20 están además evaluando todos los costos y posponiendo todo gasto que pueda esperar, como por ejemplo la adquisición de maquinarias. Con un 36%, su tasa de rechazos es más alta que la normal.

Pero respecto al cuidado de los animales, Shehadey no escatima en gastos. "Cuando se trata de alimento, medicinas o tratamientos no efectuamos ningún tipo de recorte presupuestario” asevera.

El alimento sigue siendo una gran preocupación. Al igual que muchos productores, Shehadey compró durante el último año una buena provisión de heno para suplementar lo que su establecimiento agrícola ya produce. Advierte que "la finalización de los abastecimientos de heno en Mayo y Junio tiene un gran impacto entre los productores de leche".

Shehadey se mantiene optimista, esperando que suceda un cambio de la tendencia actual para mediados del 2009 y un año fuerte en el 2010. "Sobreviviremos esta crisis tal como hemos sobrevivido a otras durante los últimos 50 años” dice.

Aun así, la realidad es sumamente preocupante. "Si esto va mas allá de los seis meses" dice, "mucha gente se las verá en problemas".

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